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Die Raumsonde Lucy hat ihren Motor gestartet und wird vor einer wichtigen Phase ihrer Asteroiden-Erkundungsmission zur Erde zurückkehren.

Die NASA-Raumsonde Lucy kehrt diesen Dezember zur Erde zurück, bevor sie ihre Mission zur Erforschung von Asteroiden fortsetzt, die sich vor 4,5 Milliarden Jahren im Sonnensystem gebildet haben.

Die Raumsonde begann ihre Heimreise mit dem stärksten Haupttriebwerksfeuer ihrer zwölfjährigen Mission. Am Samstag, dem 3. Februar, zündete Lucy ihre Hauptmaschinen 36 Minuten lang, nachdem die erste Zündung (31. Januar) nur 6 Minuten dauerte. Die beiden Triebwerkszündungen, die mehr als die Hälfte des Treibstoffs verbrauchten, sollten dazu dienen, die Umlaufbahn der Sonde, die sich derzeit im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter befindet, in die Nähe des Mars zu verändern. Dies wird es Lucy ermöglichen, als erste Raumsonde die trojanischen Asteroiden zu besuchen, die sich eine Umlaufbahn um die Sonne mit einem Gasriesen teilen.

Nach einem kombinierten Manöver änderte „Lucy“ seine Geschwindigkeit auf etwa 3.200 Kilometer pro Stunde und steuerte auf die Erde zu. Bisher nutzte das Raumschiff seine Sekundärtriebwerke nur für kleinere Manöver, die seine Geschwindigkeit um etwa 16 Kilometer pro Stunde veränderten.

Lucys Besuch auf der Erde im Dezember 2024 wird wichtig für die spätere Führung der Raumsonde zu den trojanischen Asteroiden sein. Trojaner sind Asteroiden, die in zwei Populationen unterteilt sind: das griechische Lager, das auf seiner Umlaufbahn um die Sonne vor Jupiter liegt, und das trojanische Lager, das dem Gasriesen folgt. Nachdem der Treibstoff aufgebraucht ist, erhält Lucy einen Schub von der Erde, der es ihr ermöglicht, diese bisher unerforschten Asteroiden zu erreichen. Dies wird die zweite Schwerkraftunterstützung sein, die das Raumschiff seit seinem Start erhält.

Während der Mission ist Lucy am 16. Oktober 2022 bereits einmal zur Erde zurückgekehrt und kam dabei bis auf 350 Kilometer an den Planeten heran. Diese Passage, die näher als der ISS-Flug war, gab Lucy einen Schub von etwa 46.700 km/h.

Bei ihrer zweiten Rückkehr zur Erde später in diesem Jahr wird Lucy bis auf 370 km an den Planeten heranfliegen und den nötigen Schub erhalten, um den Hauptasteroidengürtel zu durchqueren.

Im November 2023 besuchte Lucy ihren ersten Asteroiden, den winzigen Dinkinesh-Hauptgürtelkörper oder „Dinky“, der sich als Doppelsternsystem herausstellte. Im April 2025 wird Lucy beim Flug durch den Hauptasteroidengürtel auf ihr zweites Ziel treffen – das kleine Objekt 52246 Donaldjohanson.

Danach soll „Lucy“ im August 2027 mit dem Asteroiden Eurybates der Trojaner-Familie und seinem Satelliten Queta zusammentreffen. Dann wird das Gerät vier weitere Asteroiden besuchen, von denen drei ebenfalls binäre Systeme sind, was die Untersuchung von drei Satelliten ermöglichen wird.

Der Dezember 2024 wird nicht Lucys letzter Besuch auf der Erde sein. Im Jahr 2031 wird es seine letzte Gravitationsunterstützung erhalten, die ihm helfen wird, im März 2033, der letzten Phase der Mission, die Zwillingsasteroiden Patroclus und Menothius zu erreichen.

Die Raumsonde Lucy hat ihren Motor gestartet und wird vor einer wichtigen Phase ihrer Asteroiden-Erkundungsmission zur Erde zurückkehren.