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Der letzte Start der leistungsstärksten Konfiguration der Delta IV Heavy-Rakete wurde auf den 1. April verschoben

Der letzte Start einer Delta-Rakete der United Launch Alliance (ULA) sollte am 29. März im Rahmen einer Mission für das US-amerikanische National Reconnaissance Office (NRO) stattfinden. Der verzögerte Start markiert das Ende von 64 Dienstjahren für Delta, das für den Transport großer Nutzlasten ins All konzipiert war. Die Delta IV Heavy-Rakete, die 16. ihrer Art, die seit 2004 geflogen ist, wird geheime Fracht vom Space Launch Complex 37 der Cape Canaveral Space Force Station in Florida ins All befördern.

ULA hat die Art der Nutzlast nicht bekannt gegeben, geht jedoch davon aus, dass es sich um einen schwierigen Satelliten für die Behörde des Verteidigungsministeriums handeln könnte, die Überwachungssatelliten entwickelt und betreibt und selten die Art und den Zweck ihrer Geheimdienstsysteme offenlegt.

Die ULA-Führung sagte, die NROL-70-Mission werde die Bereitstellung zeitnaher Informationen nur verbessern, um die Interessen der USA zu schützen und humanitäre Bemühungen auf der ganzen Welt zu unterstützen.

Bis zum Start blieb unklar, ob die Delta tatsächlich zum angekündigten Zeitpunkt starten würde, da Wind und Wolken für ungünstige Bedingungen sorgten. Wegen der starken Winde bestehe die Gefahr, dass die Rakete zurück in Richtung Startturm geblasen werde, sagte ULA-Präsident und CEO Tory Bruno während einer Pressekonferenz: „Wenn der Wind nachlässt, auch nur für ein paar Minuten, werden wir das ausnutzen.“ dieser Gelegenheit.“

Infolgedessen wurde der Start von Delta IV Heavy auf den 1. April verschoben. United Launch Alliance sagte in einer Erklärung, dass das Team weiterhin an der Fehlerbehebung in der Stickstoffgaspipeline arbeite.

Die Rakete wurde als modulares System konzipiert, das je nach Missionsanforderungen in verschiedenen Konfigurationen starten kann. Alle Konfigurationen basieren auf einem gemeinsamen Booster (CBC), der die erste Stufe der Rakete bildet. Die kleinste Konfiguration, Delta IV Medium, bestand aus einem CBC und einer Version der kryogenen zweiten Stufe (DCSS) von Delta mit einem Durchmesser von vier Metern. Die leistungsstärkste Version, der Delta IV Heavy, verwendet drei Booster und eine fünf Meter lange Zweitstufe und ist für Starts geeignet, die eine hohe Nutzlast erfordern.

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Die Zwischenkonfigurationen Medium+(4,2), (5,2) und (5,4) wurden für Lasten verwendet, die für Medium zu schwer sind, aber keine Heavy-Eigenschaften erfordern. Die beiden Zahlen am Ende ihrer Bezeichnung gaben den Durchmesser der Oberstufe (vier oder fünf Meter) und die Anzahl der GEM-60-Feststoffraketentriebwerke an, die in den Anfangsstufen für zusätzlichen Schub sorgen (zwei oder vier).

Das Delta IV Medium flog zuletzt im Jahr 2006 und wurde nur für drei Starts eingesetzt. Im Jahr 2015 kündigte ULA Pläne an, die verbleibenden Mitglieder der Delta-IV-Familie auslaufen zu lassen, da das Unternehmen begann, die Entwicklung seiner Vulcan-Rakete der nächsten Generation voranzutreiben. Die Delta IV Heavy sollte im Einsatz bleiben, bis die Luftwaffe überzeugt war, dass es eine andere Rakete gab, die den gleichen Auftrag erfüllen konnte. Delta IV Medium+ absolvierte seinen letzten Flug am 22. August 2019 mit einem GPS-Satelliten.

Die meisten Missionen der Delta-IV-Rakete waren für US-Militärkunden wie die Space Force (ehemals Air Force) und die NRO. Es gab nur einen Start für eine kommerzielle Mission, nämlich den Satelliten Eutelsat W5. Mehrere frühe Starts erfolgten im Rahmen kommerzieller Verträge, jedoch mit staatlicher Nutzlast. Beispielsweise wurden mehrere GOES-Wettersatelliten für die National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) gestartet. Darüber hinaus hat Delta IV Heavy zwei wichtige Missionen für die NASA abgeschlossen, darunter die EFT-1-Explorationsstarts im Jahr 2014 zum Test der Orion-Kapsel und der Start der Parker Solar Probe im Jahr 2018 zur Erforschung der Sonne.

Delta IV brachte außerdem Aufklärungssatelliten wie den KH-11 Crystal, die Radarbildsatelliten Topaz, den Kommunikationssatelliten Quasar und den Satelliten ELINT für NRO in eine elliptische Umlaufbahn. Die meisten NRO-Satelliten sind klassifiziert, einige wurden jedoch durch freigegebene oder durchgesickerte Dokumente ans Licht gebracht. Die ELINT-Satelliten in elliptischer Umlaufbahn haben keinen gemeinsamen Namen, gelten aber als Nachfolger des früheren Trumpet-Programms.

Der Start am Montag wird der 16. Flug von Delta IV Heavy sein und die Konfiguration Medium+(4,2) übertreffen und zur beliebtesten Konfiguration von Delta IV werden. Die Delta IV hat 43 ihrer 44 Starts erfolgreich abgeschlossen, wobei der einzige Makel in ihrer Bilanz der Erstflug der schweren Konfiguration (und der vierte Start dieses Typs insgesamt) im Dezember 2004 war. Der Start sollte erfolgen, um das Raumschiff in eine nahezu geosynchrone Umlaufbahn zu bringen und dabei zwei kleine Satelliten einzusetzen. In allen drei CBCs kam es in den Versorgungsleitungen des Oxidationsmittels zu Kavitation – der Bildung kleiner Blasen oder Hohlräume aufgrund des Differenzdrucks. Dies führte dazu, dass die Abschaltsensoren fälschlicherweise feststellten, dass der Oxidationsmittelvorrat erschöpft war, was dazu führte, dass alle drei Booster vorzeitig abschalteten und die Rakete in eine niedrigere Umlaufbahn als geplant eintrat.

Der Start am 1. April erfolgt vom Space Launch Complex 37B (SLC-37B) an der Cape Canaveral Space Force Station. Der Standort wurde in den 1960er Jahren für Saturn-1-Raketenstarts, einschließlich des Apollo-Programms, errichtet. Es wurde für sechs Saturn-1-Starts und zwei Saturn-1B-Starts verwendet. Der erste Start war SA-5, der erste Orbitalstart von Saturn 1, und der letzte Saturn-Start von der Startrampe war die Apollo-5-Mission, die einen unbemannten Test der Mondlandefähre in einer erdnahen Umlaufbahn durchführte.

Die Delta IV Heavy ist eine vollständig kryogene Rakete, deren Triebwerke flüssigen Wasserstoff und flüssigen Sauerstoff als Treibstoff bzw. Oxidationsmittel verbrennen. Dieser Kraftstoff wird in die erste und zweite Stufe geladen, wenn der Countdown am Montag beginnt.

Delta IV ist nicht die einzige Rakete, deren Karriere zu Ende geht. ULA plant außerdem, die Atlas-V-Rakete auslaufen zu lassen und sie durch die neue Vulcan-Centaur-Rakete zu ersetzen. Die erste Mission der Rakete bestand Anfang Januar darin, den Mondlander Peregrine zu starten. Trotz des erfolgreichen Starts erlitt das Raummodul fast sofort ein Treibstoffleck, wodurch die Mission abgebrochen wurde.

Der letzte Start der leistungsstärksten Konfiguration der Delta IV Heavy-Rakete wurde auf den 1. April verschoben