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Le défenseur des droits emprisonné en Turquie fait un dernier appel avant le verdict

L'un des prisonniers les plus célèbres de Turquie a lancé vendredi son dernier appel à la liberté, à l'issue d'un procès de plusieurs années qui a défini les liens tendus d'Ankara avec ses alliés occidentaux à la suite d'un coup d'État manqué en 2016.

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L'activiste et philanthrope né à Paris Osman Kavala était un inconnu lorsqu'il a été arrêté à son arrivée à l'aéroport d'Istanbul après un voyage dans un centre culturel de la ville turque de Gaziantep en octobre 2017.

Mais son emprisonnement continu sans condamnation a fait de cet homme de 64 ans un héros pour les opposants au président Recep Tayyip Erdogan – et un centre d'inquiétude des Occidentaux concernant la répression globale de la dissidence par le dirigeant turc.

Les procureurs veulent que Kavala soit reconnu coupable d'avoir "tenté de renverser" le gouvernement socialement conservateur d'Erdogan en finançant une vague de manifestations en 2013, puis en étant directement impliqué dans le complot de coup d'État.

Le verdict et la peine, qui devraient être rendus par un panel de trois juges lundi, pourraient voir Kavala emprisonné à vie sans possibilité de libération conditionnelle s'il est reconnu coupable.

Le procès marathon a été fidèlement suivi par des diplomates occidentaux, soulignant l'importance continue des questions de droits dans leurs relations avec la Turquie, un membre stratégique de l'alliance de défense de l'OTAN.

"Le fait d'avoir passé 4,5 ans de ma vie en prison est une perte qui ne peut être compensée", a déclaré Kavala au tribunal dans une déclaration finale diffusée par liaison vidéo depuis sa prison de haute sécurité à l'extérieur d'Istanbul.

"La seule chose qui me consolerait, c'est la possibilité que j'ai vécu aide à mettre fin à de graves erreurs judiciaires."

Kavala a été acquitté du premier chef d'accusation lié aux manifestations de 2013 en février 2020.

Mais il a été détenu avant d'avoir eu la chance de rentrer chez lui, puis inculpé de tentative de coup d'État la nuit même.

Kavala fait maintenant face aux deux chefs d'accusation dans un procès qui revient sur certaines des années les plus turbulentes du règne dominant de 20 ans d'Erdogan.

Le dirigeant turc n'a pas caché son inimitié personnelle pour Kavala.

Erdogan appelle Kavala un agent communiste du philanthrope américain d'origine hongroise George Soros qui aurait utilisé de l'argent étranger pour tenter de renverser l'État.

"Nous ne pourrons jamais être avec des gens comme Kavala", a déclaré Erdogan en 2020.

Mais le traitement de Kavala a incité le Conseil de l'Europe à lancer une procédure disciplinaire contre la Turquie qui pourrait finalement voir l'adhésion d'Ankara suspendue à la principale organisation de défense des droits de l'homme du continent.

Kavala est jugé avec 16 autres accusés impliqués dans les manifestations de 2013.

Neuf d'entre eux vivent actuellement à l'étranger tandis que les sept autres se sont relayés vendredi pour faire leurs déclarations finales devant le tribunal.

L'accusé Mucella Yapici - également menacé d'emprisonnement à vie sans possibilité de libération conditionnelle - a déclaré au tribunal que les manifestations de 2013 étaient le "mouvement collectif le plus démocratique, le plus créatif et le plus pacifique de l'histoire de ce pays".

Les défenseurs des droits de l'homme affirment que la libération de Kavala enverrait un signal aux alliés occidentaux de la Turquie que son système judiciaire est exempt de la pression d'Erdogan.

"Sa libération inconditionnelle pourrait marquer un tournant dans la dépolitisation des poursuites judiciaires en Turquie", a déclaré à l'AFP Guney Yildiz, chercheur sur la Turquie à Amnesty International.

"C'est pourquoi le résultat de l'affaire emblématique est assez grave."

Emma Sinclair-Webb de Human Rights Watch a qualifié l'intégralité de l'audience de « procès-spectacle ».

Mais Erdogan a bouilli devant la publicité internationale et la condamnation générées par l'affaire.

Les tensions ont failli provoquer une guerre diplomatique totale lorsque les États-Unis et neuf autres ambassades occidentales ont publié une lettre conjointe de soutien à Kavala en octobre dernier.

Selon les médias, les conseillers d'Erdogan ont réussi à le convaincre de revenir sur sa menace d'expulser les ambassadeurs des 10 pays après avoir été informés des dommages que cela pourrait causer au climat d'investissement de la Turquie.